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Según la OMS, ¿afectan las variantes de COVID-19 a los niños?

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Young child wearing a respiratory mask as a prevention against the deadly Coronavirus Covid-19

Las nuevas variantes del COVID-19 han despertado nuevas interrogantes sobre la enfermedad, y algunos estudios indican que el virus no se dirige específicamente a los niños pequeños.

Los niños pequeños suelen ser ‘super propagadores’ de gérmenes respiratorios, por lo que es desconcertante que no parezcan ser los principales transmisores del coronavirus que causa el COVID-19.

También están relativamente ausentes entre los pacientes hospitalizados. Inicialmente, se pensaba que eso se debía a que es menos probable que se enfermen gravemente si se infectan. Estudios posteriores indican que los que están en edad escolar primaria, al menos, pueden tener menos probabilidades de contraer el virus en primer lugar.

Ante esto, la Organización Mundial de la Salud (OMS) explicó que aunque existen algunas cepas del virus denominadas “variantes preocupantes” que necesitan más estudios; “afortunadamente, hasta ahora, las variantes conocidas no tienden a causar una enfermedad más grave en ningún grupo de edad”.

Ya que según, Maria Van Kerkhove, especialista médica de la OMS, “la presentación de la enfermedad es la misma y la gravedad es la misma que la de los otros virus del SARS-CoV-2 que circulan”.

En términos de transmisión, Van Kerkhove señaló que la variante del virus que se identificó en el Reino Unido, mostró un aumento en la transmisibilidad en todos los grupos de edad, lo que “incluye también una mayor transmisión entre los niños más pequeños”. 

A pesar de que todavía hay muchos estudios en curso sobre las variantes del virus, los estudios realizados por ejemplo, en el Reino Unido, “no indican que el virus se dirija específicamente a los niños pequeños, lo que significa que no está infectando a los niños más de lo que sería probable de otros virus que están circulando en la zona”.

La Organización explica que “en el área donde circulaba esta variante del virus en Reino Unido, las escuelas estaban abiertas. Y el virus circulaba también entre los alumnos y las facultades de aquellas escuelas que estaban abiertas”.

1. ¿Qué posibilidades hay de que los niños contraigan COVID?

De todos los casos de COVID-19 notificados en todo el mundo el año pasado, los niños menores de 18 años representaron alrededor del 8 por ciento, a pesar de que representan el 29 por ciento de la población mundial, según la Organización Mundial de la Salud. Es probable que se notifiquen menos las infecciones pediátricas. En comparación con los adultos, los niños con COVID-19 tienen más probabilidades de no presentar síntomas o, si los tienen, predominantemente leves limitados a la nariz, garganta y vías respiratorias superiores. Rara vez requieren hospitalización.

2. ¿Por qué los niños podrían ser menos susceptibles?

Hay varias razones. Los niños pueden tener una respuesta inmune innata más fuerte al virus, desplegando mecanismos de defensa inespecíficos pocas horas después de su aparición en el cuerpo. Es importante destacar que los niños pueden carecer de muchos de los factores que se cree que ponen a los adultos, en particular a los ancianos, en riesgo de sufrir una enfermedad más grave por coronavirus, como:

*Daño al revestimiento de los vasos sanguíneos que ocurre con la edad y aumenta la susceptibilidad a la formación de coágulos peligrosos.

*Una abundancia del tipo de proteína de la superficie celular que utiliza el coronavirus para invadir las células y causar una infección.

*Cambios relacionados con la edad en el sistema inmunológico que dificultan la eliminación viral.

*Afecciones crónicas como obesidad, diabetes e hipertensión, así como enfermedad pulmonar, cardíaca o renal crónica.

3. ¿Los niños pueden enfermarse gravemente?

Y es. La muerte es extremadamente rara en los niños con una infección por SARS-CoV-2, aunque puede ocurrir en aquellos que ya están muy enfermos de cáncer u otras afecciones potencialmente mortales. Relativamente más común es un trastorno sanguíneo grave, conocido como síndrome inflamatorio multisistémico pediátrico (PIMS) o síndrome inflamatorio multisistémico en niños (MIS-C), que ha afectado a más de 2 mil niños solo en EU. Esta afección potencialmente letal es similar a la enfermedad de Kawasaki y ocurre a una tasa de aproximadamente 2 por cada 100 mil personas menores de 21 años, una pequeña fracción de las 322 por cada 100 mil en las que se diagnostica la infección por coronavirus en ese grupo de edad. Aunque la afección se trata fácilmente, algunos pacientes pueden sufrir anomalías cardíacas de diversa importancia.

4. ¿Algo más?

Es posible que algunos niños sufran síntomas de “COVID prolongado”, como la fatiga, el dolor muscular y articular, las dificultades respiratorias y las palpitaciones cardíacas que se informan en los adultos. Sin embargo, faltan datos. Un pequeño estudio de Roma encontró que la mitad de los pacientes pediátricos inscritos tenían al menos un síntoma persistente después de 120 días, y el 43 por ciento sufría de una dolencia que interfería con las actividades diarias. La investigación, que se publicó el 26 de enero antes de la revisión y publicación por pares, se basó en una encuesta de los cuidadores de 129 pacientes con COVID-19 de 18 años o menos. Un estudio aún más pequeño en septiembre encontró daño cardíaco en 1 de cada 7 competidores deportivos universitarios, incluidos aquellos cuya infección por coronavirus no causó síntomas obvios.

5. ¿Los niños transmiten el virus?

Sí. Son capaces de transmitir el SARS-CoV-2 a otros niños y adultos. Sin embargo, los estudios han encontrado que los niños más pequeños, en particular, no tienden a ser los principales impulsores de la transmisión dentro de los hogares y las comunidades. En EU, las epidemias resurgentes de COVID-19 en 2020 fueron impulsadas por adultos de 20 a 49 años. Incluso después de que las escuelas reabrieron en octubre, ese grupo de edad representó casi las tres cuartas partes de las infecciones por SARS-CoV-2, mientras que menos del 5 por ciento se originó en niños de 0 a 9 años y menos del 10 por ciento de los de 10 a 19 años, un estudio publicado en la revista Science found. Los niños menores de 10 años también pueden ser menos susceptibles a las infecciones. Eso se refleja en la mayor frecuencia de brotes informados en las escuelas secundarias y preparatorias en comparación con las escuelas primarias o primarias y las guarderías, en lugares donde han permanecido abiertas.